I robot che “fiutano” il coronavirus offrono un’alternativa ai test

Koniku’s Konikore scent-detection device Source: Koniku

Una startup biotecnologica californiana, Koniku, sta cercando di sviluppare robot in grado di fiutare le infezioni da coronavirus più velocemente dei test convenzionali. La tecnologia fonde i neuroni con un chip di silicio per creare un “cyborg dell’odore” in grado di rilevare odori che vanno dagli esplosivi ai patogeni.

La prima sperimentazione clinica di Koniku è iniziata tre settimane fa ed esaminerà campioni di pazienti testati per Covid-19 per confrontare quanto bene il bot dell’odore rileva il virus rispetto ai metodi tradizionali.  Piccoli studi interni hanno già dimostrato che può rilevare con precisione la presenza di influenza A. “Il nostro obiettivo è disporre di un dispositivo che fonda la biologia sintetica con il silicio e mappi tutti gli odori della vita umana su scala globale”, ha affermato Oshiorenoya Agabi, amministratore delegato e co-fondatore di San Rafael, in California. “Dovremmo avere un dispositivo in ogni casa in America per lo screening delle malattie”. Gli agenti patogeni producono composti organici volatili unici rilasciati da cellule in difficoltà. Questi odori distintivi sono gli stessi indizi biologici che consentono ai cani di fiutare dozzine di malattie. La Finlandia ha testato la capacità dei cani di rilevare il coronavirus in un processo all’aeroporto di Helsinki il mese scorso. Alcuni ricercatori hanno suggerito che l’uso di cani potrebbe essere più economico, più veloce e persino potenzialmente più efficace nello screening per la malattia rispetto a metodi che includono controlli della temperatura, tamponi nasali e saliva. A luglio, i ricercatori tedeschi hanno dimostrato che i cani addestrati erano in grado di distinguere tra la saliva campionata da persone infettate dal virus e quelle che non erano, più del 90 % delle volte.

Il dispositivo di Koniku, il Konikore, è leggermente più piccolo di un frisbee e assomiglia a un disco volante. Quando le proteine ​​nel suo chip si legano a un profumo che è stato programmato da rilevare, le cellule amplificano ed elaborano quei segnali con l’aiuto dell’apprendimento automatico e il dispositivo si accende. In un recente test sul campo in Alabama, è stato in grado di rilevare gli esplosivi meglio dei cani addestrati.

La fusione di Koniku tra biologia e tecnologia informatica – spesso definita “wetware” – è un campo in crescita. Gli investitori della società includono SoftBank, Platform Capital, Halfcourt Ventures, Changi Airport e il ramo di venture capital di Airbus. Koniku ha assunto Treximo, una società di consulenza biotecnologica e di gestione dei progetti, per condurre le sue prove per SARS-CoV-2. Le prove per nuovi dispositivi sono in genere molto più veloci e meno intense di quelle per nuovi farmaci. Treximo ha detto che si aspetta che sarà fatto con i passaggi necessari per richiedere un’autorizzazione per l’uso di emergenza alla Food and Drug Administration nel primo trimestre del 2021.

“Sappiamo che questo dispositivo può sentire l’odore di esplosivi, ma possiamo fare in modo che raccolga i composti organici nel respiro umano per dire sì o no, questa persona ha il SARS-CoV-2?” ha dichiarato il CEO di Treximo Michael Stomberg. “È un dispositivo rivoluzionario se si dimostra valido.” In futuro, in caso di successo, potrebbe essere utilizzato non solo nelle case, ma per il rilevamento di massa di malattie e agenti patogeni negli spazi pubblici.

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