Sostenibilità dell’industria mineraria

La maggior parte degli oggetti di uso quotidiano proviene da minerali o ha una parte del loro ciclo di vita che inizia nelle miniere. A causa del crescente fabbisogno di minerali, dovuto alle nuove tecnologie e dalla crescita della popolazione, l’industria mineraria svolge una funzione chiave nella società contemporanea. Mentre la modernizzazione ha svolto un ruolo importante nell’espansione del settore, con un aumento impressionante soprattutto nei paesi in via di sviluppo (Bebbington, 2008; ICMM, 2012), l’intero settore minerario viene spesso messo in dubbio se sia sostenibile o meno.

L’International Council on Mining and Metals (ICMM) ha già sviluppato un Sustainable Development Framework (SDFs) per la valutazione della sostenibilità mineraria (ICMM, 2014), ma è già stata messo in dubbio la sua praticità (Virgone et al., 2018). Per affrontare queste sfide abbiamo bisogno di trovare soluzioni concrete con benefici che durino attraverso la chiusura della miniera e oltre, garantendo sostenibilità ecologica, economica ed equità sociale (Veiga et al., 2001). Questi 3 pilastri dello sviluppo sostenibile saranno qui brevemente esaminati. I problemi principali sono riportati in tabella 1.

Tabella 1: principali problematiche legate all’industria mineraria. Immagine modificata da Aznar-Sanchez et al., 2019.

ECONOMIA ED EQUITÀ SOCIALE

È un dato di fatto che i giacimenti minerari possono favorire la crescita economica nei paesi in via di sviluppo, fornendo loro opportunità che altrimenti non avrebbero goduto, come storicamente è accaduto in Europa. Sfortunatamente, a volte la produzione di minerali è responsabile dei livelli elevati e crescenti di povertà, ottenendo l’effetto opposto, a volte indicato come “maledizione delle risorse” (Graham & Tilton, 2005). Questo effetto si verifica a causa di un pericoloso mix di istituzioni deboli e abbondanza di risorse mal gestite (Melhum et al., 2006).

Come spiegato da Graham & Tilton, (2005), la funzione di produzione neoclassica che più capitale possiede un paese, maggiore è la sua produzione e maggiore è il suo reddito, è un paradigma che non può essere seguito rigorosamente in questo settore. Fino a quando i depositi non vengono trovati ed estratti, rimangono improduttivi (con l’ulteriore rischio di essere controproducenti quando l’estrazione viene deliberatamente rinviata), ma avere un effetto economico positivo è una questione più complicata, che dipende fortemente dalla destinazione dei materiali estratti: se esportati come minerali non lavorati, o convertiti in altro capitale che aumenti la produzione in altri settori.

Rispetto alla maggioranza dei prodotti manifatturieri, il mercato delle materie prime minerali è soggetto a fluttuazioni molto maggiori nel tempo (Tapia-Cortez et al., 2018), guidate da fattori economici, finanziari e tecnologici, mentre sorprendentemente non c’è correlazione significativa tra la loro scarsità geologica e il suo andamento dei prezzi (Henckens et al., 2016). In queste condizioni, le regioni in via di sviluppo che vendono al mercato materie prime sono soggette a concorrenza e instabilità del mercato; viceversa paesi sviluppati con una forte industria manifatturiera e di trasformazione ottengono potere di mercato (Gralau, 2008). Di conseguenza, questa tendenza mondiale consente ai ricche di trarre vantaggio dalle estrazioni minerali situate principalmente nei paesi in via di sviluppo non industrializzati, aumentando ulteriormente i loro divari economici e minando ulteriormente la sostenibilità del settore.

Un discorso diverso riguarda invece i costi sociali nelle comunità minerarie (Veiga et al., 2001). Infatti anche se a livello globale l’industria fornisce occupazione diretta a oltre 40 milioni di persone e sostegno indiretto a 250 milioni di persone (Kossaf et al., 2014), troppo spesso i paesi in via di sviluppo ospitanti vengono lasciati indietro. Gli unici benefici fluiscono principalmente ai governi centrali, con i lavoratori più qualificati provenienti dall’estero, senza la creazione di alcun valore a valle (Marais et al., 2018; Veiga et al., 2001, Graham & Tilton, 2005). Le miniere sono infatti solitamente situate lontano dai principali centri economici, creando nei piccoli centri una pratica di gestione top-down, prevenendo, tra le altre cose, iniziative di pianificazione collaborativa e diversificazione economica (Marais et al., 2018). Inoltre, la modifica del paesaggio monopolizza l’uso del suolo evitando lo sviluppo di altri settori, oltre a creare una carenza di competenze (i locali sono sempre stati dipendenti minarari). Da notare che quando i progetti di auto-aiuto creano competenze adatte ai locali, non sono in grado di risolvere il problema dei luoghi remoti, dove spesso i costi di trasporto per accedere ai mercati nazionali superano i costi di produzione. Ma nonostante tutto, l’industria mineraria continua ad essere vista come sinonimo di occupazione locale, minimizzando sempre il valore e l’importanza delle antiche tradizioni locali, che dovrebbero essere preservate e non solo convertite al capitalismo (Gralau, 2008).

Questi ed altri fattori sociali hanno storicamente prodotto aspre proteste delle comunità, a volte bloccando l’ingresso delle miniere, costando alle aziende milioni di dollari a causa della loro cattiva gestione dei rischi sociali (Bebbington, 2008; Kirsch, 2010; Marais et al., 2018). Negli anni ’90 i dirigenti hanno risposto a questi eventi ribattezzando l’industria come praticante di sviluppo sostenibile, pianificando le implicazioni post-chiusura dei progetti e affrontando la loro responsabilità sociale d’impresa (Conde & Billon, 2017), anche se spesso sono percepite come operazioni di sola facciata.

SOSTENIBILITÀ AMBIENTALE: IMPATTI AMBIENTALI E BONIFICHE

Le operazioni minerarie hanno il potenziale per alterare la struttura, il funzionamento e gli ecosistemi, influenzando in ultima analisi l’acqua, le dinamiche dei nutrienti e le interazioni trofiche sia sull’ambiente superficiale che sotterraneo (Dowarah et al, 2009; Abdaal et al., 2013), per non parlare degli effetti delle note contaminazioni sugli esseri umani (Jaishankar et al., 2014).

I materiali di scarto minerali sono responsabili di un ampia gamma di contaminazioni, a causa della loro diversa composizione, legata alle loro fasi di sfruttamento (Careddu et al., 2018) (figura 2). Tra i molti, un importante vettore di inquinamento nelle miniere a fine vita sono i cosiddetti residui sterili, un prodotto non economico costituito da rifiuti, piccole quantità di minerali, sostanze chimiche, sostanze organiche e acque di processo, che spesso rappresentano il 97-99% del minerale totale lavorato (Adiansyah et al., 2015). Kossoff et al. (2014) spiegano che il metodo principale attualmente impiegato nella manipolazione e nello stoccaggio degli sterili è quello di tenerli dietro i depositi di argini, mentre storicamente gli sterili venivano smaltiti dove più conveniente, spesso in acqua corrente o direttamente nelle fognature (EPA, 1994). Lo stoccaggio degli scarti oggi previene la formazione di polveri superficiali e il drenaggio delle miniere di acido (Acid mine drainage – AMD) un evento dannoso che si verifica quando i materiali sono esposti ad acqua e ossigeno, portando a pH estremamente bassi (<3) e concentrazioni elevate di sostanze pericolose e metalli pesanti (Kossoff et.al., 2014; Park et.al., 2019). Oltre all’evento AMD, le azioni correttive potrebbero comportare un costoso scavo attivo e la rimozione del suolo contaminato o la stabilizzazione passiva in situ dei metalli (Boisson et al., 1999).

Figura 1: Fasi di sfruttamento dei minarali e relativi rifiuti prodotti. Fonte: Careddu et al., (2018)

Dopo l’applicazione di approcci chimici e / o fisici (e.g. Boisson et al, 1999) tali aree potrebbero essere ripristinate ecologicamente per stabilizzare lo strato superiore del suolo, prevenire l’erosione del vento e ridurre la percolazione del metallo. Il suolo bonificato potrebbe essere rapidamente coperto da foreste utilizzando piante pioniere che hanno il potenziale per modificare l’intero ecosistema, creando effetti benefici sia per la natura che per le attività umane (Vacek et al., 2018).

D’altra parte, proteggere i campi di terra potrebbe essere costoso o applicato in modo inefficiente in aree troppo vaste e il suolo contaminato potrebbe essere trattato con biorisanamento / fitorisanamento (Sun et al., 2018). Questa tecnica, relativamente facile da maneggiare e applicare ma che richiede tempo, richiede l’uso di piante o altre misure biologiche per rimuovere, distruggere o sequestrare sostanze pericolose (Dowarah et al., 2009). Sfortunatamente quando il contenuto di metalli pesanti è troppo alto, il fitorisanamento non può essere implementato (Sun et al., 2018). La figura 2 illustra i diversi metodi disponibili attualmente in uso per trattare i metodi di pulizia del suolo, inclusi alcuni dei quali sono stati discussi.

Figura 2: confronto tra diverse strategie di bonifica del suolo adottate in terreni contaminati da metalli pesanti, inclusi gli aspetti chimici, biologici e fisici discussi nel testo Fonte: Khalid et al., (2017).

CONCLUSIONI

È un dato di fatto che la riabilitazione dei siti minerari è un dibattito complesso e controverso, dove in una certa misura l’ambiente naturale soccombe sempre. Ogni regione deve essere considerata sola, fare i conti con le proprie regole ambientali oltre che con il proprio benessere economico, consentire o meno di permettersi alcune costose azioni di bonifica. Il territorio rigenerato, tuttavia, dovrebbe creare vantaggio economico e nel frattempo offrire altre funzioni non di mercato come ecologiche, sociali ed estetiche (Vacek, 2018) In ogni caso, per ripristinare la struttura socio-economica, un approccio efficace consiste nell’incorporare pratiche sociali in attività di bonifica ambientale; questo processo potrebbe ripristinare gli ordini locali, creare opportunità di lavoro per le comunità emarginate e porre rimedio alla eredità dell’estrazione mineraria attraverso la creazione di relazioni future con i paesaggi post-minerari (Beckett & Keeling, 2019). 

Nonostante tutto, l’industria è ancora lontana dall’essere considerata sostenibile. Tuttavia le condizioni sono giuste per ricostruire società migliori semplicemente imparando dagli errori del passato, aprendo la strada a un futuro in cui l’equità sociale, la vitalità economica e la protezione ambientale saranno garantite ovunque.

BIBLIOGRAFIA

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